Una combinación de fenogreco y espirulina

Por el Dr. Héctor E. Solórzano del Río
Presidente de la Sociedad Médica de Investigaciones Enzimáticas, A.C.


En nuestro país se considera que hay aproximadamente entre 7 y 10 de millones de pacientes con diabetes. Lamentablemente se cree que de este grupo de personas, por lo menos 2 millones ni siquiera saben que padecen de esta enfermedad. A nivel mundial, la prevalencia de la diabetes mellitus se ha incrementado enormemente en los últimos años. Si miramos las cifras, en 1985 había un promedio de 30 millones de personas con este padecimiento. Sin embargo, se calcula que en el año 2000 había 177 millones aproximadamente. El fenogreco es originario de Europa y Asia, aunque en la actualidad se encuentra distribuido por casi todo el mundo.

Su nombre científico es (Trigonella foenum-graecum) y también se le conoce como heno griego.Es una planta herbácea anual perteneciente a la familia de las Fabáceas (leguminosas), caracterizada por presentar una altura cercana a los 60 cm; hojas trifoliadas con bordes dentados; flores papilonáceas blanco-amarillentas, que hacen su aparición desde mediados de verano; fruto en forma de vaina con semillas cuadrangulares. La parte utilizada de la planta son las semillas secas. El olor es característico y su sabor es ligeramente amargo y mucilaginoso.De acuerdo al estudio realizado en el papiro de Ebers, se pudo corroborar que el fenogreco se empleaba en el antiguo Egipto para tratar quemaduras de piel, fiebre y hasta como alimento. Los monjes benedictinos la introdujeron desde Asia a Europa central, siendo fomentado su cultivo por decisión de Carlo Magno en el siglo XI. Con relación a su composición puedo decir que el fenogreco contiene saponinas, lípidos insaturados, glúcidos, alcaloides, flavonoides y enzimas.

El fenogreco tiene una gran cantidad de acciones farmacológicas. Esto se debe a la variedad de principios activos que contiene.El fenogreco puede estimular el apetito por su contenido de saponinas esteroides (New product: Fenusterols. Sabinsa Corporation Newsletter. January 1998). Uno de los efectos más importantes del fenogreco es su actividad hipoglicemiante (que baja los niveles sanguíneos de azúcar). Este efecto se debe al alcaloide trigonelina, a la saponina fenugrekina y las fibras que contiene. Además, estos compuestos hacen sinergia con las cumarinas y la nicotinamida.

La propia Organización Mundial de la Salud ha recomendado su uso como antidiabético en aquellas zonas con difícil acceso a la atención primaria de la salud (WHO 1980). El fenogreco ayuda a prevenir la resistencia a la insulina al incrementar a la sensibilidad a la insulina. Basados en las propiedades benéficas metabólicas del fenogreco, lo puede convertir en un candidato promisorio para ser un coadyuvante en el tratamiento del síndrome metabólico, la obesidad, la dislipidemia y la diabetes mellitus (Jette, L., et al. 4-Hydroxyisoleucine: a plant-derived treatment for metabolic syndrome. Curr Opin Investig Drugs. 10(4):353-358, 2009). Los primeros estudios sobre los efectos del fenogreco se hicieron en conejos a los cuales se les indujo una hiperglicemia con cortisona. Los efectos fueron excelentes. (Eur J Clin Nutr 1988;42:51-4). Otros estudios en ratas, demostraron que la fibra del fenogreco reduce la hiperglicemia (nivel sanguíneo elevado de azúcar) postprandial en diabetes tipo II (Int J Food Sci Nutr 200;51:409-14). Algunos ensayos posteriores realizados en perros, demostraron que la adición de extractos de fenogreco a su tratamiento convencional de insulina, mejoró la evolución de los mismos en comparación a la administración de dicha hormona en forma única. El efecto hipoglucemiante se consideró equivalente al logrado por la tolbutamida en iguales condiciones (Ribes, G., et al. Effects of fenugreek seeds on endocrine pancreatic secretions in dogs. Annals Nutr Metab. 28(1):37-43, 1984)

Por otro lado, en estudios clínicos en seres humanos, se pudo observar una mejoría en la curva de tolerancia a la glucosa en personas quienes la tenían alterada. En pacientes con diabetes tipo II, la administración de extracto de fenogreco demostró descensos en la hiperglicemia y aumento de la tasa de aclaramiento metabólico y de los receptores de la insulina en los eritrocitos. Esto significa que la actividad farmacológica hipoglicemiante del fenogreco se lleva a cabo no sólo en los receptores a la insulina sino también a nivel gastrointestinal.

Hay reportes sobre pacientes insulino-dependientes (diabetes tipo I) quienes recibieron extracto de fenogreco por vía oral y lograron reducir las tasas de glicemia en ayunas y de la glucosuria. También se menciona que después de 8 semanas de tratamiento, redujeron los requerimientos de insulina a menos de la mitad. También se pudo observar una disminución significativa en los niveles de colesterol sérico (Sharma R., 1986).

Desde el punto de vista farmacológico, se considera que este efecto hipoglicemiante se debe a la combinación de los efectos del fenogreco, tales como inhibición de las amilasas, efecto hidrofílico de las fibras, disminución de la absorción de los triglicéridos, lo cual altera la movilización del glucógeno hepático.

El fenogreco es una leguminosa que se puede hacer germinar como la alfalfa. De esta forma es una importante fuente de colina, hierro y aminoácidos de fácil asimilación.

El consumo de fenogreco está contraindicado en mujeres embarazadas (ya que la soluciones de fenogreco han demostrado exhibir una actividad oxitócica en ratas) y lactando. También está contraindicado en casos de bronquitis y asma ya que inhibe el transporte mucociliar (Peris J. et al. 1995).

Se debe tomar en cuenta que la constitución mucilaginosa de las semillas de fenogreco puede retrasar la absorción de algunos medicamentos y nutrimentos. Tampoco se recomienda en pacientes que sufran de transtornos tiroideos. No se debe consumir el fenogreco junto con anticoagulantes.

La semilla de fenogreco también figura dentro de las monografías elaboradas por la Organización Mundial de la Salud, en el volumen III del año 2002.

Las hojas secas de fenogreco se usan para aromatizar varios platillos orientales. Por otra parte, en la India se cocinan como curry. Las semillas germinadas se usan en ensaladas en Egipto, Yemen y Etiopía.

En algunas regiones se usa como substituto del café usando las semillas tostadas. El fenogreco tiene muchos otros efectos terapéuticos. El nombre científico de la espirulina es Spirulina platensis, también conocida como Arthrospira platensis. Es un alga de color azul-verdoso de tamaño microscópico que tiende a formar plancton en aguas dulces. Tiene forma de espiral muy fina. Su medida es de unas décimas de milímetro. El alga es uno de los seres unicelulares más simples y primitivos. Pertenece al mundo de las células procariotes. Es muy fácil de reconocer ya que forma una espuma verdosa en la superficie del agua. Se utiliza el alga completa. Generalmente la encontramos en lugares donde abunda la luz solar y aguas alcalinas dulces, particularmente en lagos. Su hábitat más conocido es en México, en el lago de Texcoco aunque también crece en Japón, Tailandia y África. Este tipo de lagos son muy alcalinos. Tienen un pH muy cercano a 11; esto hace que prácticamente no exista otra vida orgánica en los mismos. Eso significa que la espirulina crece como monocultivo. El género de la espirulina comprende 35 especies. En algunos países se cultiva debido a la gran demanda que existe por el alga. Tal es el caso de EE. UU. y Argentina.

La historia de México nos relata que los antiguos aztecas utilizaban la espirulina como una fuente inigualable de proteínas con la cual producían varios tipos de alimento. El resultado del análisis de la composición química de la espirulina nos indica que contiene 60 a 70 % de proteínas, vitaminas (A, B-5, B-2, B-6, E y vitamina B-12), minerales (calcio, fósforo, hierro, sodio, magnesio, manganeso, cromo y zinc), azúcares, ácidos grasos, pigmentos como la clorofila y ácidos nucléicos.

La espirulina es una de las fuentes naturales más ricas en proteínas (hasta un 70 % de su peso; la soya 35 % y la carne 20 %). Las proteínas de la espirulina son completas y de gran valor biológico, porque contienen los ocho aminoácidos esenciales en una proporción óptima, además que claro que contiene todos los otros aminoácidos no esenciales.Con respecto a los lípidos, el 8 % del peso de la espirulina está constituido por ácidos grasos insaturados como son el ácido linoleico, el ácido linolénico y especialmente el ácido gamma-linolénico.

La espirulina se usa mucho como complemento alimenticio debido a que tiene un doble valor; valor alimenticio y valor medicinal. Según estudios realizados por la FAO, la proteína de la espirulina es de gran valor nutricional, ya que la proporción de aminoácidos es considerada cercana a lo ideal e incluso en ocasiones equiparable a la caseína de la leche, siendo únicamente deficitaria en lisina y metionina. La utilización neta de proteínas está próxima a la de los huevos deshidratados (94 %). A diferencia de otras algas consideradas también como alimenticias, tales como la clorela, debemos tomar en cuenta que estas algas son organismos eucariotes, con estructuras celulares similares a la de los organismos superiores. Poseen paredes celulares compuestas por substancias similares a la celulosa. Esta conformación de la pared hace que dichas algas no puedan ser aprovechadas totalmente por los animales, de modo que sus proteínas quedan parcialmente indigeridas. En cambio, las membranas plasmáticas de la espirulina están formadas de proteoglicanos y no por celulosa, ello hace que se facilite su digestión cuando se ingiere.

Con respecto al contenido de vitamina B-12, puedo decir que es superior incluso al del hígado desecado. Por esta razón la espirulina es un alimento apto como tratamiento coadyuvante en casos de anemia perniciosa o como complemento nutricional cuando se sigue una dieta vegetariana o macrobiótica. La concentración de calcio en la espirulina es superior al de la leche por lo que es apta como complemento alimenticio contra la osteoporosis.

Es importante hacer notar que la biodisponibilidad del hierro en la espirulina es 60 % mayor que la ofrecida por otros complementos ferrosos. Hay estudios que señalan que la espirulina puede aliviar a la anemia hipocrómica (Takeuchi, T., et al. Clinical experiences of administration of spirulina to patients with hypochromic anemia. Tokyo Medical and Dental Univ. Japan. 1978)

Otra actividad farmacológica importante que tiene la espirulina es la inmunoestimulante (Qureshi, M. A., et al. Dietary Spirulina platensis enhances humoral and cell-mediated immune functions in chickens. Immunopharmacol Immunotoxicol. 18(3):465-476, 1996). Los polisacáridos de la espirulina han demostrado constituir un poderoso complejo reforzador del sistema inmunológico. Se ha corroborado que aumenta la capacidad de fagocitosis de los macrófagos según algunas investigaciones (Qureshi, M. A., et al. Dietary Spirulina platensis enhances humoral and cell-mediated immune functions in chickens. Immunopharmacol Immunotoxicol. 18(3):465-476, 1996) y la proliferación de los linfocitos (Spirulina enhances immune systems in birds and animals. Poultry Science Association Meeting, Mississippi State University, August 12, 1994). Aumenta la producción citocinas como la IL-1-beta, el TNF y el interferón.

Algunos ensayos reportan que la espirulina puede aumentar la producción de anticuerpos en nuestro organismo (Hayashi, O., et al. Enhancement of antibody production in mice by dietary Spirulina platensis. J Nutr Sci Vitaminol (Tokyo). 40(5):431-441, 1994).

En trabajos presentados en congresos, se menciona que la espirulina puede mejorar la función del timo (Baojiang, G. Study on effect and mechanism of polysaccharides of spirulina on body immune function improvement. Proceedings of the Second Asia Pacific Conference on Algal Biotechnology, University of Malaysia. 1994:33-38).

Como es de esperarse, la espirulina contiene numerosos antioxidantes (Miranda, M. S., et al. [Antioxidant activity of the microalga Spirulina maxima.] Braz J Med Biol Res. 31(8):1075-1079, 1998).

Disminuye el estrés oxidativo, inhibe las reacciones anafilácticas y también inhibe la inducción de genotoxicidad de los medicamentos antitumorales como la ciclofosfamida.

La espirulina tiene bajo contenido calórico (360 calorías por 100 gramos) en relación a su gran aporte proteínico y vitamínico. Por eso, es un complemento ideal para las dietas para adelgazar.

La espirulina se puede recomendar como complemento alimenticio en las enfermedades en las que se requiere una dieta estricta como por ejemplo, la diabetes, la hepatitis y la pancreatitis entre otras, en las que existe el riesgo de que se generen deficiencias nutricionales.

El consumo de espirulina como complemento nutricional puede incluir estados de desnutrición, convalecencia y debilidad física. La razón es porque actúa como un tonificante y revitalizante general del cuerpo.

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